Eunice Foote, la primera científica (y sufragista) en teorizar sobre el cambio climático

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En 1859, el físico irlandés John Tyndall fue el primero en descubrir que las moléculas de gas como el dióxido de carbono, el metano y el vapor de agua (ahora llamados gases de efecto invernadero o GEI) bloquear la radiación infrarroja. Se le considera el primer científico en predecir los impactos climáticos de pequeños cambios en la composición atmosférica. Al menos eso es lo que se enseña en las facultades de ciencias de todo el mundo.

Sin quitarle nada a la investigación de Tyndall ni a la, posterior, del premio Nobel sueco Steven Arrhenius, a quien atribuido al descubrimiento del efecto invernadero, los estudiosos contemporáneos pasan por alto el trabajo de Eunice Newton Foote (1819-1888). Según el relato de Leila McNeill en el Smithsonian, este científico se dio cuenta de ella experiencias en 1856, tres años antes de que Tyndall presentara sus resultados y cuarenta antes de que Arrhenius revelara los suyos.

Este estadounidense es el primer científico que ha teorizado que incluso aumentos moderados en la concentración de dióxido de carbono (CO2) en la atmósfera podrían causar un calentamiento global significativo.

Desde entonces, esta relación entre el CO2 y el clima se ha convertido en uno de los principios fundamentales de la meteorología moderna, el efecto invernadero y la ciencia del clima. Nadie ha admitido que Foote fue el primero en descubrirlo -además de haber sido uno de los fundadores de la Convención de Seneca Falls, la primera asamblea donde se debatieron los derechos de la mujer en 1848.

Olvidado por más de 150 años

Selon le récit de McNeill, cientos de científicos, inventores y aficionados se reunieron la mañana del 23 de agosto de 1856 en Albany, Nueva York, para la octava reunión anual de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS): estas conferencias reunieron a EE. UU. científicos para compartir nuevos descubrimientos, discutir avances en sus respectivos campos y explorar nuevas áreas de investigación. Nunca la reunión había esperado tantos participantes como ese día.

Sin embargo, allí no se presentó ningún estudio de particular interés... con la notable excepción de un informe, cuya importancia científica pasó desapercibida hasta que fue Extraído de Oblivion por Raymond P. Sorenson en 2010.

Sin embargo, el estudio en cuestión, titulado Circunstancias que afectan el calor de los rayos del sol.Fue, para sorpresa de todos, firmado por una mujer, Eunice N. Foote.

En ese momento, a las mujeres no se les permitía presentar informes a la AAAS, por lo que fue Joseph Henry, profesor de la Institución Smithsonian, quien presentó el trabajo. Ni el artículo de Foote ni la presentación de Henry se registraron en las actas de la conferencia. En noviembre de 1856, elRevista estadounidense de arte y ciencia, revista de la AAAS, solo publicó una breve página y media sobre el tema.

 

 

El artículo de Eunice Newton Foote, Circunstancias que afectan a los rayos del sol, publicado en 1857 por elAmerican Journal of Science.

En el volumen de 1857 delAnual de descubrimiento científico, el periodista David A. Wells publica un resumen de la obra. Acerca de esta reunión anual, escribe:

“El profesor Henry luego leyó un artículo de la Sra. Eunice Foote, precedido por unas pocas palabras en las que decía 'la ciencia no pertenece ni al país ni al sexo. La esfera de la mujer abarca no solo lo bello y lo útil, sino también lo verdadero”. »

En la edición de septiembre de 1956 de Scientific AmericanIntitulado Damas científicas, una columna elogió a Foote por traducir sus creencias en acción:

“Algunos no solo han retenido, sino que también han expresado la desastrosa idea de que las mujeres no poseen la fuerza mental necesaria para la investigación científica. […] Los experimentos de la Sra. Foote prueban ampliamente la capacidad de las mujeres para estudiar cualquier tema con originalidad y precisión. »

ciencia casera

El experimento pionero de Foote fue ingeniosamente "de cosecha propia". Utilizando cuatro termómetros, dos cilindros de vidrio y una bomba de vacío, aisló los gases que componen la atmósfera y los expuso a la luz solar, tanto en la luz solar directa como en la sombra. .

Al medir el cambio en sus temperaturas, descubrió que el CO2 y el vapor de agua absorbían suficiente calor para afectar el clima:

“Una atmósfera de CO2 aumentaría la temperatura de nuestra Tierra; y si, como algunos suponen, en algún momento de su historia, el aire se había mezclado con CO2 en mayores proporciones que hoy […] necesariamente debe resultar en una temperatura más alta. »

En ese momento, Foote estaba años por delante de la ciencia de su tiempo. Lo que describió y teorizó no era otro que el calentamiento gradual de la atmósfera terrestre, lo que ahora se llama efecto invernadero.

Lo hizo tres años antes que John Tyndall, cuyos experimentos más sofisticados demostraron de manera concluyente que el efecto invernadero de la Tierra proviene del vapor de agua y otros gases como el CO2, que absorben y emiten energía térmica infrarroja. Dentro su publicación, Tyndall no mencionó a Foote. No está claro si estaba familiarizado con su trabajo o si lo consideró irrelevante.

De acuerdo con roland jackson, es probable que desconociera el trabajo de Foote.

“La comunicación científica directa entre los dos lados del Atlántico era rara durante la década de 1850, y dado que las instituciones científicas americanas tenían relativamente poco peso en Europa, las relaciones personales eran de especial importancia”.

Es poco probable que un científico estadounidense apasionado que vivía cerca de Albany a mediados del siglo XIX hubiera tenido vínculos con prestigiosos investigadores extranjeros. Y esto a pesar de la educación de Foote, excéntrica para su época. Según John Perlín, que hizo campaña durante años para restaurar a Foote en la historia de la ciencia:

“Durante su adolescencia, Foote asistió a la Seminario femenino de Troy, cuyos alumnos fueron invitados a asistir a conferencias de ciencias, en una escuela que luego se convirtió en la Rensselaer Polytechnic Institute, fundado por Amos Eaton, un ex presidente condenado a cadena perpetua por fraude y luego liberado después de 4 años para continuar su trabajo como apóstol de la educación científica. »

Eaton estaba convencido de que hombres y mujeres deberían tener el mismo acceso a la educación científica: una idea descabellada a principios del siglo XIX. Para lograr su objetivo, se basó en emma hart-willard, la maestra fundadora del Troy Female Seminary, educadora y activista que desarrolló el primer plan de estudios de ciencias para mujeres, tan bueno o mejor que cualquier otro dedicado a los hombres. Eaton también diseñó la construcción de laboratorios de química en ambas instituciones, que fueron los primeros en el mundo construidos exclusivamente para estudiantes mujeres. Fue allí donde Eunice desarrolló sus habilidades en ciencia experimental.

Para una mujer como Eunice Foote, que también fue activista en el movimiento por los derechos de la mujer, no debe haber sido agradable quedar fuera de la presentación de su propio descubrimiento. El camino a las cataratas de Seneca por Judith Wellman muestra que Foote firmó el Seneca Falls Declaración de Sentimientos de 1848, y fue designado junto al famoso activista y abolicionista Elizabeth Cady Stanton editar las actas de la Convención destinadas a su publicación.

Como muchos otros científicos que la historia ha olvidado, su destino ilustra las formas de discriminación que han mantenido durante mucho tiempo a las mujeres en la trastienda de la ciencia.

El trabajo de Foote sobre los gases de efecto invernadero no reemplaza al de Tyndall, quien contaba con un laboratorio totalmente equipado y cuyos hallazgos en su conjunto han sido más relevantes para la ciencia actual. Pero incluir su investigación de 1856 en la historia de la ciencia del clima también es una forma de recordar que el camino para comprender las interacciones humanas con la atmósfera ha sido el resultado de un esfuerzo continuo durante más de un siglo y medio.

Y que fue una mujer la que allanó el camino.

Manuel Peinado Lorca, Catedrático de la Universidad. Director del Real Jardín Botánico de la Universidad de Alcalá, Universidad de Alcalá

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