Los días en la Tierra se han alargado misteriosamente y los científicos (todavía) no saben por qué.

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relojes atómicos junto con mediciones astronómicas precisas han revelado recientemente que la duración de un día en la Tierra de repente se está alargando. Este fenómeno tiene implicaciones críticas no solo para nuestra medida del tiempo, sino también para cosas como el GPS y otras tecnologías que gobiernan nuestra vida moderna.

En las últimas décadas se ha acelerado la rotación de la Tierra alrededor de su eje, que determina la duración de un día. Esta tendencia ha acortado nuestros días; de hecho, en junio de 2022 hemos alcanzado el record del día mas corto durante aproximadamente medio siglo.

Pero a pesar de este récord, desde 2020, esta aceleración constante se ha convertido curiosamente en una ralentización: los días vuelven a ser más largos, y por el momento se desconoce el motivo.

Si bien los relojes de nuestros teléfonos muestran que un día tiene exactamente 24 horas, el tiempo real que le toma a la Tierra completar una sola rotación varía muy levemente. Estos cambios ocurren durante períodos que van desde millones de años hasta casi instantáneamente; incluso los terremotos y las tormentas pueden desempeñar un papel. Entonces resulta que un día muy rara vez corresponde al número mágico de 86 segundos.

El planeta siempre cambiante

Durante millones de años, la rotación de la Tierra se ha ralentizado debido a los efectos de fricción asociados con las mareas provocadas por la Luna. Este proceso agrega alrededor de 2,3 milisegundos a la duración de cada día cada siglo. Hace unos miles de millones de años, un día de la Tierra duraba sólo 19 horas.

Durante los últimos 20 años, otro proceso ha funcionado a la inversa, acelerando la rotación de la Tierra. Al final de la última edad de hielo, el casquetes polares derritiéndose redujo la presión sobre la superficie, y el manto de la Tierra comenzó a moverse constantemente hacia los polos.

De même qu'un danseur de ballet tourne plus vite lorsqu'il rapproche ses bras de son corps – l'axe autour duquel il tourne –, la vitesse de rotation de notre planète augmente lorsque cette masse de manteau se rapproche de l'axe de la tierra. Y este proceso se acorta cada día en unos 0,6 milisegundos por siglo.

Durante décadas y más, la conexión entre el interior de la Tierra y la superficie también entra en juego.Los grandes terremotos pueden cambiar la duración del día, aunque normalmente en pequeñas cantidades. por ejemplo, el gran terremoto de tohoku de 2011 en Japón, con una magnitud de 8,9, habría acelerado la rotación de la Tierra en una cantidad relativamente pequeña 1,8 microsegundos.

Aparte de estos cambios a gran escala, en períodos de tiempo más cortos, el tiempo y el clima también tienen un gran impacto en la rotación de la Tierra, provocando variaciones en ambas direcciones.

Los ciclos de mareas bimensuales y mensuales mueven masa alrededor del planeta, provocando cambios en la duración del día de hasta un milisegundo en cualquier dirección. Podemos observar las variaciones de las mareas en registros de fotoperíodos para períodos de hasta 18,6 años. El movimiento de nuestra atmósfera tiene un efecto particularmente fuerte y las corrientes oceánicas también juegan un papel. La capa de nieve y la precipitación estacional, o la extracción de agua subterránea, alteran aún más las cosas.

¿Por qué la Tierra se está desacelerando repentinamente?

Desde la década de 1960, cuando los operadores de radiotelescopios de todo el planeta comenzaron a idear técnicas para observar simultáneamente objetos cósmicos como los cuásares, tenemos estimaciones muy precisas de la velocidad de rotación de la Tierra.

El uso de radiotelescopios para medir la rotación de la Tierra implica observar fuentes de radio como los cuásares. Godard de la NASA.

Una comparación entre estas estimaciones y un reloj atómico reveló una duración del día aparentemente cada vez más corta en los últimos años.

Pero hay una revelación sorprendente una vez que eliminamos las fluctuaciones en la velocidad de rotación que sabemos que ocurren debido a las mareas y los efectos estacionales. Aunque la Tierra alcanzó su día más corto el 29 de junio de 2022, la trayectoria a largo plazo parece haber pasado de acortarse a alargarse desde 2020. Este cambio no tiene precedentes en los últimos 50 años.

La razón de este cambio no está clara. Podría deberse a cambios en los sistemas meteorológicos, como Fenómenos climáticos de La Niña consecutivos, aunque estos hayan sucedido antes. Podría tratarse de un mayor derretimiento de los casquetes polares, aunque estos no se han desviado mucho de su ritmo normal de derretimiento en los últimos años. ¿Podría estar relacionado con la gran explosión del volcán Tonga? inyectando grandes cantidades de agua a la atmósfera ? Probablemente no, considerando que sucedió en enero de 2022.

Los científicos han planteado la hipótesis que este reciente y misterioso cambio en la velocidad de rotación del planeta está ligado a un fenómeno llamado Oscilación de Chandler » – una pequeña desviación del eje de rotación de la Tierra con un período de unos 430 días. Las observaciones de los radiotelescopios también muestran que la oscilación ha disminuido en los últimos años; los dos fenómenos podrían estar relacionados.

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Una posibilidad final, que nos parece plausible, es que nada específico haya cambiado en o alrededor de la Tierra. Podrían ser simplemente efectos de marea a largo plazo que funcionan en paralelo con otros procesos periódicos para producir un cambio temporal en la velocidad de rotación de la Tierra.

¿Necesitamos un "segundo bisiesto negativo"?

El conocimiento preciso de la velocidad de rotación de la Tierra es crucial para una gran cantidad de aplicaciones: los sistemas de navegación como el GPS no funcionarían sin él. Además, cada dos o tres años, los cronometradores insertan segundos bisiestos en nuestras escalas de tiempo oficiales para garantizar que no se desincronicen con nuestro planeta.

Si la Tierra hiciera la transición a días aún más largos, es posible que debamos incorporar un "segundo bisiesto negativo", que no tendría precedentes y podría romper internet.

La necesidad de segundos intercalares negativos se considera improbable en este momento. Por ahora, podemos regocijarnos con la noticia de que, al menos por un tiempo, todos tenemos algunos milisegundos adicionales todos los días.

Matt King, Director del Centro Australiano ARC para la Excelencia en Ciencias Antárticas, Universidad de Tasmania et cristobal watson, Profesor Titular, Facultad de Geografía, Planificación y Ciencias Espaciales, Universidad de Tasmania

Este artículo ha sido publicado de nuevo. La conversación bajo licencia Creative Commons. Lee elarticulo original.


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