¿Hasta cuándo podemos sobrepasar los límites planetarios?

En los últimos meses, varios artículos científicos han llamado la atención sobre el hecho de que se han cruzado nuevos límites planetarios (aquí, O ). Muchos medios se hicieron eco de esta preocupante información.

Pero, ¿qué significan estos famosos límites planetarios? ¿Cómo interpretar estos sobrecostos? Y finalmente, ¿realmente tenemos que preocuparnos por eso?

El sistema de la Tierra ha estado funcionando durante 11 años bajo el régimen del Holoceno.

Para responder a estas preguntas, recuerda que el investigadores que estudian los límites planetarios provienen de un campo disciplinario llamado ciencias del sistema terrestre.

Estos aprehenden al planeta como una entidad que involucra interacciones complejas entre la atmósfera, la litosfera, la hidrosfera y la biosfera (seres vivos). Y como todo sistema, la Tierra está dotada de capacidades adaptativas que le permiten mantener un estado de equilibrio dinámico entre estos elementos –hablamos de “régimen” para designar este estado de relativa estabilidad.

Pero a veces este equilibrio se rompe, al punto que el sistema Tierra comienza a funcionar de manera muy diferente.

Por ejemplo, la era Cuaternaria (que comenzó hace unos 2,6 millones de años) está marcada por cambios regulares en el régimen climático. A causa de variaciones en la posición de la Tierra con respecto al Sol, el clima de nuestro planeta cambia regularmente de un régimen glacial (que puede durar hasta 100 años) a un régimen interglacial (generalmente más corto).

Por lo tanto, hemos vivido durante más de 10 años en un régimen del sistema terrestre que los geólogos llaman el Holoceno.

El régimen del Holoceno se mostró particularmente favorable al desarrollo de la especie humana. La buena noticia es que se espera que este régimen dure otros 10 años o más. La mala noticia es que estamos amenazando el equilibrio de este régimen. En otras palabras, estamos a punto de cruzar un punto de inflexión.

Superar un límite planetario es cruzar un punto de inflexión que nos saca del Holoceno

La literatura científica sobre límites planetarios se basa en gran medida en este concepto de punto de inflexión. De qué se trata ?

En un régimen como el del Holoceno, el ecosistema terrestre está dotado de capacidades reguladoras que le permiten soportar perturbaciones, lo que se denomina “realimentaciones negativas”. Por ejemplo, si las emisiones de CO2 aumenta anormalmente, los océanos secuestrarán parte de este CO2 y así limitar las perturbaciones climáticas.

Desafortunadamente, sucede que estos amortiguadores terminan cediendo, como una goma elástica de la que se hubiera tirado demasiado. Es entonces la “retroalimentación positiva” la que se pondrá en acción.

Por ejemplo, a medida que se calienta, el permafrost liberará grandes cantidades de metano a la atmósfera, lo que aumentará el efecto invernadero y, por lo tanto, el calentamiento global.

A medida que se calienta, el permafrost (o permafrost) se vuelve inestable y se agrieta.
Denten/Wikimedia, CC BY-SA

Una vez desencadenados, estos fenómenos amplificarán y acelerarán la convulsión, hasta el punto de hacer imposible cualquier vuelta a la normalidad. El cambio de régimen se hace entonces inevitable: el clima encontrará un nuevo punto de equilibrio, caracterizado por un efecto invernadero y una temperatura muy superior a las del Holoceno.

Algunos científicos se refieren a la escenario de un régimen climático de "invernadero", lo que tendría efectos catastróficos sobre todas las variables del sistema Tierra.

Pero cuidado: ¡cruzar un límite planetario no es lo mismo que cruzar un límite!

Sin embargo, los científicos se enfrentan a un gran problema: es extremadamente difícil determinar con precisión el momento en que se produce un punto de inflexión.

Conscientes de los peligros de exceder dicho límite, los científicos invitan a los tomadores de decisiones a evitar cruzar el límite inferior de incertidumbre. Es este límite inferior el que proponen llamar "límite planetario" (límite planetario).

Para entender mejor la diferencia entre límite y borde, imaginemos el caso de un lago congelado cuyo espesor de hielo se iría diluyendo a medida que uno se aleja de su orilla. Incluso conociendo el espesor del hielo en varios puntos, es muy difícil determinar hasta dónde se romperá el hielo bajo el peso de una persona. Como mucho, podemos decir que más allá de los cinco metros, por ejemplo, aparece el riesgo. Es este valor el que equivale a un “límite”.

En cuanto al clima, los modelos muestran que por debajo de una concentración de 350 ppm de CO2 en la atmósfera, el régimen del Holoceno no está amenazado. Por encima de 500 ppm, por otro lado, el cambio climático es casi seguro. El límite planetario es en algún lugar entre estos dos polos.

Sin embargo, hoy hemos cruzado el barra de 420 ppm : por lo tanto, hemos cruzado la frontera del clima planetario.

Pero, ¿hemos cruzado el punto de inflexión? Sigue siendo un misterio. Lo único que sabemos con seguridad es que estamos jugando con fuego. Un poco como una persona que ha decidido avanzar en un lago congelado más allá de la zona de seguridad mencionada anteriormente...

Más allá del clima, ya se han traspasado varios límites planetarios

Esta observación es tanto más preocupante cuanto que el clima no es el único elemento del sistema terrestre que sufre graves daños.

La biodiversidad está peligrosamente amenazada, aunque determina la resiliencia de la biosfera. Los ciclos biogeoquímicos del nitrógeno y el fósforo se han visto profundamente perturbados por la agricultura intensiva, hasta el punto de provocar vastas zonas muertas dentro de los océanos. La deforestación ha generado desequilibrios en los ciclos del agua y del clima que hoy adquieren una dimensión global.

Más recientemente es el impacto de los contaminantes químicos que ha sido señalado, o incluso el preocupante caída en el contenido de agua en el suelo.

De nueve variables planetarias monitoreadas hoy, cinco son objeto de un cruce fronterizo documentado – e incluso seis, si tenemos en cuenta la último estudio publicado.

Capa de ozono (ok), partículas y aerosoles (no medidos), acidificación de los océanos (ok), flujo de nitrógeno y fósforo (excedido), uso de agua dulce (ok), uso de la tierra (excedido), biodiversidad (excedido), clima (obsoleto), nuevas entidades (desactualizadas)
De las 9 variables del sistema terrestre monitoreadas, al menos 5 ahora están sujetas a un cruce de límites planetarios.
Stockholm Resilience Centre, CC BY

Esto no significa que lo peor sea seguro. Pero la multiplicación de estas alarmas claramente debe interpelarnos: estamos a punto de provocar una salida del Holoceno, cuyas consecuencias serían cataclísmicas.

La transición no solo debe ser climática, sino ecosistémica

¿Qué lecciones se pueden extraer de esto para las sociedades humanas?

Primero, se debe entender que el clima es central para mantener los equilibrios planetarios y que es urgente detener las emisiones antropogénicas de gases de efecto invernadero.

Luego, debemos integrar la dimensión plural del problema. Porque a pesar de su importancia, la resolución del cambio climático no debe darse en detrimento de otras variables planetarias. Por ejemplo, aumentar el uso de biomasa o nublar la atmósfera para limitar la radiación solar podría tener efectos catastróficos en otras variables fundamentales del sistema terrestre.

Finalmente, sin duda, es necesario favorecer soluciones que ataquen la raíz del problema, dejando de imaginar que seremos capaces de ir más allá de los límites planetarios solo gracias a la tecnología.

Respetar estos límites presupone tantas innovaciones económicas, sociales, culturales, políticas o incluso geopolíticas. En otras palabras, se trata sin duda de ir más allá de otro límite: el de nuestra imaginación.

Aurelien Boutaud, Doctor en Ciencias e Ingeniería Ambiental, Minas Saint-Etienne - Institut Mines-Télécom et Natacha Gondran, Docente-investigador en evaluación ambiental, Minas Saint-Etienne - Institut Mines-Télécom

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