Incendios, sequías, plagas: bosques víctimas del monocultivo

Los bosques representan un gran volumen de carbono capturado y luego almacenado en los troncos de los árboles, sus raíces y en el suelo. Como tales, juegan un papel crucial en la regulación del clima a escala planetaria.

ETambién forman un reservorio excepcional de biodiversidad y brindan protección contra la erosión del suelo, además de ser una fuente de madera para la construcción, la calefacción o la fabricación de papel. Y estos son solo algunos ejemplos de los muchos servicios que brindan estos ecosistemas.

En resumen, la gente de la Tierra los necesita con urgencia y, sin embargo, los incendios están devastando los bosques del oeste de Estados Unidos y Australia. En Europa, es la sequía lo que provoca una muerte regresiva masiva. Cientos de hectáreas de selva amazónica se talan para dar paso a tierras de cultivo. En todo el mundo, las enfermedades emergentes y las plagas exóticas invasoras amenazan la supervivencia de muchas especies de árboles.

Ante esta paradoja, han surgido muchas iniciativas para plantar árboles, con la idea de que los árboles serían la solución al cambio climático. La idea es atractiva, pero puede ser simplista, en particular porque no todas las plantaciones son iguales.

Bosques plantados y monocultivos forestales

Según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, los bosques plantados representan hoy 294 millones de hectáreas a nivel mundial (7% de la superficie forestal) y están aumentando constantemente (+171 millones de hectáreas desde 1990). La mitad de ellos son plantaciones forestales dedicadas a la producción industrial de madera.

Estas plantaciones son principalmente monoespecíficas, monocultivos, elaborado a partir de un número limitado de especies (eucalipto, pino, abeto, álamo, caucho, teca), a menudo exóticas; se gestionan de forma intensiva.

La pregunta no es si el monocultivo es bueno o malo, ni siquiera si los bosques plantados son bosques ou no. Ellos también pueden tener interés, pero estos grandes macizos monoespecíficos presentan riesgos.

Frente a los desafíos que plantea el cambio climático, la introducción de especies invasoras y la transformación de los hábitos de los consumidores ciudadanos, por tanto, es necesario evaluarlos.

Bosques mixtos y ataques de plagas

El riesgo mejor documentado asociado con el monocultivo es un riesgo para la salud asociado con la propagación de plagas y patógenos. Acabamos de publicar un metaanálisis de literatura científica demostrando que, de más de 600 estudios de caso, los insectos herbívoros causan en promedio un 20% más de daño en los monocultivos que en las mismas especies de árboles que crecen en bosques mixtos.

Por supuesto, esto es un promedio y existen contraejemplos, pero nuestro análisis nos permite identificar los mecanismos por los cuales los bosques mixtos serían más resistentes al ataque de insectos herbívoros.

Ya debemos darnos cuenta de que el La mayoría de los insectos herbívoros son más o menos especialistas, en el sentido de que solo son capaces de alimentarse y reproducirse (causando así un daño significativo) en un número limitado de especies arbóreas más o menos emparentadas. Estamos hablando de árboles hospedantes. Los insectos herbívoros reconocen a un árbol huésped como un recurso alimenticio, que tienen adaptaciones para sortear las defensas de este árbol. Por el contrario, un árbol no hospedante no es reconocido como recurso, o sus defensas son tales que no permiten que el herbívoro lo explote.

Dicho esto, el primer mecanismo por el cual la diversidad de árboles reduce el daño causado por insectos herbívoros es puramente estadístico: los árboles hospedantes son menos numerosos (más "diluidos") en un bosque. que el número de especies de árboles, especialmente no hospederos, está aumentando. De hecho, es menos probable que sus herbívoros los encuentren. El mismo mecanismo de dilución también actúa sobre los agentes patógenos.

En segundo lugar, debido a que los insectos son capaces de reconocer a los huéspedes y evitar a los no huéspedes, la diversidad de árboles actúa como un bloqueador de señales: las señales repulsivas emitidas por los árboles que no son huéspedes evitan que los insectos detecten y encuentren su camino.

Es este mecanismo el que estaría en el origen de la papel protector de los setos de árboles de hoja caduca contra los ataques a los pinos por la oruga procesionaria en el bosque (monoespecífico) de las Landas de Gascuña.

Diversidad de árboles y perturbaciones naturales

El riesgo para la salud asociado con el monocultivo puede extenderse a los daños de origen "abiótico" (es decir, no vinculados a organismos vivos) provocados por el viento, el fuego o la sequía. Los resultados de la investigación son más recientes y, de hecho, más equívocos que en el caso de las plagas; pero varios elementos sugieren que los bosques mixtos serían más resistentes y más resilientes (se recuperarían más rápido después de una perturbación) que los monocultivos.

Así, los incendios forestales se propagan más fácilmente en bosques dominados por coníferas que en bosques mixtos asociando desde coníferas hasta especies frondosas, menos inflamables.

Lo mismo ocurre con el viento: los bosques mixtos parecen en promedio más resistentes a las tormentas cuando combinan coníferas y árboles de hoja caduca. La situación es más controvertida en el caso de la sequía: algunas especies se benefician de la mezcla, otras no.

Mezclar mejor, no mezclar más

No es razonable en el estado actual de los conocimientos científicos presentar las plantaciones mixtas como la panacea contra todos los problemas de salud forestal. Incluso si el examen de la literatura científica aboga fuertemente a favor de las mezclas para promover la resistencia de los bosques a los riesgos bióticos y abióticos, existen contraejemplos.

Sin embargo, de nuestro análisis surge una constante. No es el número de especies asociadas en un bosque lo que promueve su resistencia a los ataques de insectos, tormentas, incendios, es la composición de la mezcla de especies. Un pino marítimo y un pino radiada se parecen mucho más de lo que se parecen a un abedul o un roble. Así, desde el punto de vista del herbívoro, o ante la propagación de un incendio, una mezcla de coníferas se comporta como una entidad mucho más homogénea que una mezcla de coníferas y árboles caducifolios.

Las investigaciones sobre ecología forestal de las últimas décadas han puesto de relieve la vulnerabilidad de los monocultivos de árboles a los peligros naturales. También permite identificar una constante en la diversidad de los estudios científicos: no es el número lo que cuenta, sino la calidad de los ensamblajes de árboles. Como tal, las mezclas de coníferas y árboles de hoja caduca parecen prometedoras para fomentar la resistencia de los bosques a los peligros.La conversación

Bastien Castagneyrol, Investigador en ecología, Inrayado et Herve Jactel, Director de Investigación en Ecología Forestal, Inrayado

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