Omicron: Los problemas con una variante tres veces menos grave, pero el doble de transmisible

Identificada por primera vez en Botswana y Sudáfrica en noviembre de 2021, la variante Omicron se ha extendido rápidamente por todo el mundo. Aunque parece causar menos formas graves que las variantes anteriores del SARS-CoV-2, es mucho más transmisible, lo que supone un riesgo importante para los hospitales.

Pascal Crépey, epidemiólogo y bioestadístico de la Ecole des Hautes Etudes en Santé Publique, explica por qué y hace un balance de la situación francesa.

Crepey Pascal: Hoy tenemos una visión bastante precisa de la dinámica de esta variante en el territorio. Pero lamentablemente no siempre ha sido así en las últimas semanas. De hecho, la identificación de una variante se puede hacer de dos formas, bien leyendo completamente su secuencia de ARN (esto se llama secuenciación), o pasándola, literalmente, por un "tamiz" (hablamos de cribado), es decir mediante la búsqueda de un cierto número de mutaciones predefinidas, cuya ausencia o presencia permitirá categorizar esta variante sin necesidad de secuenciarla. Este último enfoque es más rápido, el resultado se obtiene en pocas horas, pero tiene límites, ya que se centra en unas pocas mutaciones ya conocidas.

Así pudimos seguir la variante Alpha: su perfil era diferente al de la cepa histórica. En el caso de Omicron, la situación era similar, hasta que se percató que había surgido una nueva versión de esta variante, adquiriendo una mutación que confundía las huellas, pues hacía que su perfil se asemejara al de la variante anterior. Esto se debe a que Delta puede adquirir ciertas mutaciones de Omicron y viceversa.

Perfiles de cribado de las diferentes variantes.
Perfiles de cribado de las diferentes variantes.
https://www.afro.who.int
https://www.afro.who.int

El riesgo era que algunas de las variantes de Omicron en circulación pasarían desapercibidas. Para fortalecer el sistema de detección, la Dirección General de Salud (DGS) decidió a mediados de diciembre actualizar el sistema, para que los laboratorios analíticos integren marcadores Omicron más específicos. Pero este tipo de adaptación lleva su tiempo, porque todos los laboratorios participantes tienen que modificar sus protocolos, su software, poner controles de calidad... Además, la gran cantidad de pruebas que se realizan en estos momentos ha complicado aún más las cosas, por obstruyendo los laboratorios.

De todos modos, según datos de Public Health France, durante la última semana de diciembre, el 74% de los perfiles de cribado fueron compatibles con la variante Omicron. En cuanto al resto de Europa, en Francia esta variante habrá sustituido a la anterior en unas pocas semanas.

TC: Por lo tanto, Omicron se propaga mucho más rápido que las variantes anteriores...

ORDENADOR PERSONAL: Por supuesto. Mientras que el número de reproducción inicial (R0) de la variante histórica era de alrededor de 2,5, la variante Alpha tenía un R0 un 80 % más alto, alrededor de 4. La variante Delta era incluso más transmisible, con un R0 entre 6 y 8. Sin embargo, el Omicron variante podría ser hasta un 100% más transmisible, lo que significa que su R0 estaría alrededor de 12 o 15.

Por lo tanto, este virus es ahora uno de los más contagiosos conocidos: el único otro equivalente conocido con tal R0 es el virus del sarampión, que también se transmite por aerosol. El punto positivo es que, dado que no conocemos ningún otro virus con un R0 más alto, podemos esperar que Omicron ya no tenga margen de mejora en términos de transmisibilidad...

(Le número de reproducción R, corresponde al promedio de personas contagiadas por cada contagiado, en un momento dado. Distinguimos el número de reproducción inicial, R0 (cuando el agente patógeno se introduce en una población en la que es probable que todos los individuos estén infectados, sin medidas de control) del número de reproducción efectivo Rt, luego calculado. Rt es generalmente menor que R0, porque la proporción de sujetos no inmunes tiende a disminuir y por la implementación de medidas preventivas, nota del editor)

TC: El virus parece causar menos formas graves. ¿Es esto un hecho establecido? ¿Podría esta menor gravedad compensar la ventaja de la transmisibilidad y reducir la carga hospitalaria?

ORDENADOR PERSONAL: De acuerdo a últimos datos del Reino Unido, la gravedad de Omicron sería del 30 al 50% de la de Delta. Esto también es confirmado por datos de EE. UU.. Esto nos retrotrae a un nivel que es, a lo sumo, del orden de la gravedad de la variante histórica, responsable de la primera ola, o incluso que puede llegar a ser la mitad de severa que esta variante.

Por lo tanto, desde un punto de vista individual, ciertamente es mejor estar infectado con la variante Omicron que con una de las variantes anteriores, porque el riesgo de desarrollar una forma grave es menor. Pero desde un punto de vista colectivo, el problema es bien diferente: dado que su capacidad de transmisión es muy importante, Omicron infectará a muchas más personas que sus predecesores. Entonces, en general, corre el riesgo de ser responsable de formas más graves, más hospitalizaciones, más admisiones a cuidados intensivos y, por lo tanto, más muertes que las otras variantes.

Esta aparente paradoja probablemente complica la comprensión de la dinámica epidémica para muchas personas, incluidos políticos y médicos.

TC: Ha habido mucha discusión sobre el cierre de escuelas. ¿Juegan un papel importante en esta ola? ¿Omicron afecta más a los niños?

ORDENADOR PERSONAL: Por el momento, no sorprende el aumento de la incidencia observado en niños, que se acompaña de un aumento de las hospitalizaciones pediátricas. Esta es de hecho la parte de la población que está menos protegida y que, sin embargo, tiene contactos sociales. Mecánicamente, si hay más contagios, aumenta el riesgo de observar hospitalizaciones, aunque el riesgo “individual” de un niño de tener una forma grave sigue siendo muy bajo.

En cuanto al papel de las escuelas en la dinámica epidémica: por supuesto, juegan un papel en la propagación del virus, pero notamos que para esta ola, el aumento de la contaminación ocurrió durante las vacaciones de Navidad, mientras las escuelas estaban cerradas. Omicron se transmite mucho más, ya no necesita escuelas para propagarse. Además, las escuelas son el espejo de lo que sucede en los hogares: es difícil saber si los más pequeños se contagian en casa o en la escuela. Entonces, sí, cerrar las escuelas podría prevenir la contaminación, pero esta medida ciertamente no sería suficiente, por sí sola, para bloquear la epidemia.

TC: Las contaminaciones están alcanzando niveles récord. ¿Cuándo se espera el pico de esta ola? ¿Cuáles son las consecuencias para el hospital?

ORDENADOR PERSONAL: Lo que estamos viendo hoy es que la dinámica de la enfermedad parece ser un poco diferente de las vistas en oleadas anteriores. Actualmente, los datos hospitalarios indican que las visitas a los departamentos de emergencia resultan en menos hospitalizaciones que en oleadas anteriores. Además, estas hospitalizaciones actualmente conducen a menos ingresos en cuidados intensivos, y las estancias también parecen ser más cortas. Si esto se confirma, inevitablemente afectará las camas disponibles, lo que podría mejorar nuestra capacidad para absorber la onda Omicron.

Pero todavía estamos a la espera de datos más precisos, porque aunque estas cifras parezcan alentadoras, todavía hay demasiadas incógnitas para estar completamente tranquilos, en particular porque el trabajo que realizamos con Simón Cauchemez, del Instituto Pasteur, han demostrado un efecto de “cascada de edad” durante las olas epidémicas.

Jóvenes con máscaras charlando al aire libre.
Con cada ola de la epidemia, los grupos de edad más jóvenes fueron los primeros afectados.
Xingyue HUANG / Unsplash

Al comienzo de una ola, son los más jóvenes los primeros infectados, porque tienen más contactos sociales que otros grupos de edad. La epidemia luego se propaga paso a paso, ascendiendo en la pirámide de edad. Entonces, al comienzo de la ola, las personas afectadas son necesariamente más jóvenes, lo que significa que la carga hospitalaria es menos pesada. Esto es lo que observamos ahora. Se teme que en las próximas semanas, cuando el virus afecte a las personas mayores, la situación se deteriore. Habrá que ver en qué proporciones. Sabremos más entre mediados y finales de enero, porque es durante este período cuando se espera el pico de contaminación.

También se debe enfatizar que las situaciones son muy heterogéneas de una región a otra. En algunos lugares, como en PACA, la carga hospitalaria ya es muy pesada, mientras que en otros lugares, como en Occidente, el contexto es más favorable. Múltiples factores explican estas disparidades: climáticas, estructurales, culturales, de comportamiento… Sabemos en particular que los factores socioeconómicos son importantes, influyen tanto en el riesgo de infección como en la gravedad de la enfermedad.

Existe un vínculo entre el nivel de vida de las personas y su salud, que es peor entre los más pobres. También sabemos que la cobertura de vacunación y el nivel de educación están correlacionados: cuanto más la población tiene un alto nivel de educación, mayor es la cobertura de vacunación. Esto da lugar a diferencias que pueden llegar a más del 10 % de una región a otra (el 83 % de la población recibió una primera dosis en Finistère frente al 70 % en Bouches du Rhône, por ejemplo) .

TC: Precisamente, ¿qué papel juega la vacunación?

ORDENADOR PERSONAL: Hay pruebas claras de que la vacunación es muy eficaz para limitar el riesgo de aparición de formas graves. La estrategia de vacunación puesta en marcha, y en particular la administración de una tercera dosis, debería permitirnos, por tanto, reducir en gran medida la ola de hospitalizaciones que se avecina.

Esto ya está teniendo consecuencias en los ingresos en cuidados intensivos, que de momento están aún más ligados a la variante Delta que a la variante Omicron. La tercera dosis influye en ambas variantes, y la mayor gravedad de Delta explica por qué provoca más hospitalizaciones. Queda por ver qué sucederá a medida que avance la ola de Omicron.

Viales de la vacuna de ARN de Pfizer-BioNTech.
La vacuna de ARN de Pfizer-BioNTech.
Matt Napo / Unsplash

Escuchamos mucho sobre la ineficacia de las vacunas contra la transmisión. Sin embargo, existe una tendencia a confundir dos conceptos distintos: transmisión y excreción. Es cierto, una persona vacunada, si está infectada, transmitirá casi tanto como una persona no vacunada. Sin embargo, su riesgo de infectarse se reduce (del 80% justo después de la 2ª o 3ª dosis, al 50% unos meses después). ¡Pero la mejor manera de no transmitir es no contagiarse!

Desgraciadamente, esta protección contra la infección no es duradera, ya que depende de los anticuerpos neutralizantes que se producen inmediatamente después de la vacunación y que desaparecen a los pocos meses. No obstante, se observa que tras una tercera dosis, la eficacia frente a la infección por Omicron es similar a la observada frente a Delta tras la segunda dosis.

TC: ¿Es ahora la inmunidad colectiva una quimera?

ORDENADOR PERSONAL: No, la inmunidad colectiva no es para nada una quimera: ¡ya la hemos alcanzado cuatro veces, cada vez que hemos pasado el pico de una ola!

Es importante entender qué es la inmunidad colectiva: es el nivel de inmunidad que permite que el número de reproducción efectivo caiga por debajo de 1 y, por lo tanto, comience la fase decreciente de la epidemia. Según las proyecciones, el pico de contaminación por Omicron podría darse entre mediados y finales de enero: en ese momento, gracias a la vacunación y a los contagios que se habrán producido, habremos alcanzado un nivel de inmunidad en la población que se romperá. el proceso de crecimiento exponencial de la epidemia.

Pero la inmunidad colectiva es temporal: la inmunidad individual disminuye con el tiempo y una nueva variante podría escapar. ¡Por eso es ilusorio pensar que dejar circular el virus es una solución! Primero, tal negligencia tiene un costo humano significativo. Entonces, cuanto más se replica el virus, más variabilidad genética hay, y mayor es el riesgo de aparición de una variante que habría adquirido funciones de escape inmunológico que podrían suponernos un problema. Esto es aún más preocupante porque dado que las habilidades de propagación de Omicron están al máximo, su reemplazo potencial deberá tener otra ventaja evolutiva, que podría ser simplemente la capacidad de evadir la inmunidad.

Sabemos que los virus generalmente no permanecen bloqueados por mucho tiempo frente a tales obstáculos, los sortean, como los ríos sortean las pilas de puentes... Por lo tanto, es mejor permanecer alerta y decirse a sí mismo que siempre hay una disminución del interés. circulación viral.

TC: ¿Qué vuelve a plantear la cuestión de la inmunidad de las vacunas a nivel mundial?

ORDENADOR PERSONAL: Creo que, lamentablemente, la vacunación a nivel mundial con el objetivo de erradicar el virus ya no es realmente una opción. De hecho, sería necesario alcanzar niveles de vacunación que ya son difíciles de alcanzar en Francia o en Europa, en particular debido a la vacilación de la vacuna, a pesar de que estos países ya están pagando una de las cargas epidémicas más altas...

Es más probable que nos dirijamos hacia un escenario gripal, que requerirá un seguimiento anual, y un rebrote de la epidemia en invierno, tras un paréntesis que se extenderá de mayo a septiembre.

Crepey Pascal, Profesor, Departamento de Métodos Cuantitativos en Salud Pública (METIS), EA 7449 REPERES, Escuela de Estudios Avanzados en Salud Pública (EHESP)

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Crédito de la imagen: Shutterstock.com/SibRapid

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