Una inmersión en los “bosques animales” formados por gorgonias en el Mediterráneo

Las gorgonias pertenecen al amplio grupo de los Cnidarios que incluye, entre otras especies, a las corales, anémonas de mar o medusas. Colonizan el fondo de los mares y océanos de todo el planeta, desde las zonas costeras poco profundas hasta los cañones submarinos, desde las zonas templadas y tropicales hasta las zonas polares.

Dotados de un eje córneo o calcáreo más o menos rígido, pueden formar densos rodales que estructuran el fondo, formando auténticos "bosques animales" que ofrecen refugio a un gran número de especies marinas.

Uno de los paisajes submarinos más bellos del Mediterráneo

En el Mediterráneo, entre la superficie y los 100 metros de profundidad, se pueden encontrar 5 especies principales de gorgonias. Una de ellas, la gorgonia morada (Paramuricea clavata), forman poblaciones notables tanto por su colorido como por el tamaño de las colonias, que pueden superar el metro de altura.

Es uno de los paisajes submarinos más hermosos del Mediterráneo occidental, popular tanto entre los buceadores aficionados como entre los fotógrafos. Las colonias presentes son masculinas o femeninas y todas provienen de una larva ciliada (la plánula). Su crecimiento es lento (2 a 3 cm/año máximo) y su edad alcanza varias décadas.


Gran Gorgona Púrpura (Paramuricea clavata), especie propia de fondos rocosos circalitorales y fondos coralígenos del Mediterráneo.

dorian guillemain, CC BY-NC-ND

“Bosques animales” debilitados por las actividades humanas…

Los rodales de gorgonias moradas, como otros rodales de gorgonias, son frágiles y sujeta a presiones provocadas por las actividades humanas en la zona costera. En el Mediterráneo, estas poblaciones también se ven afectadas regularmente por las consecuencias del cambio climático.

El fondeo de embarcaciones de recreo (pescadores, buceadores) y el tendido de redes de pesca pueden, por lo tanto, provocar el desarraigo de estas frágiles colonias o provocar lesiones (necrosis) en el tejido vivo que recubre el eje córneo. Las áreas expuestas son luego colonizadas por un conjunto de organismos epibiontes que ponen en peligro la supervivencia de la colonia.

La hipersedimentación vinculada a los desarrollos costeros, los cambios en los cursos de agua y otras descargas de sedimentos en el medio marino también constituyen una amenaza para las poblaciones de gorgonias.


Red de pesca atrapada en un rodal de gorgonias moradas. Durante su recuperación, provocará el desarraigo de colonias y necrosis del tejido vivo que recubre su esqueleto córneo.

Benoist de Vogue, CC BY-NC-ND

… y por el cambio climático

Junto con el aumento de las actividades humanas en la zona costera, el cambio climático se ha manifestado, en las últimas décadas, en la aparición de anomalías térmicas en la columna de agua vinculadas a períodos de ausencia de viento (mistral en las costas provenzales).

La consecuencia es un hundimiento de las capas superficiales de “agua caliente” (temperatura > 22°C) durante largos períodos (varias semanas). Estas aguas cálidas están entonces en el origen de episodios de mortalidad más o menos significativos entre las poblaciones de gorgonias normalmente expuestas a aguas más frías (alrededor de 13 a 15°C).


Necrosis de tejido vivo que expuso el esqueleto córneo de una gorgonia que posteriormente fue cubierto por organismos epibiontes. Esta necrosis fue causada por una anomalía térmica observada en 2014 hasta 30 metros de profundidad.

Benoist de Vogue, CC BY-NC-ND

En 1999, una gran anomalía térmica ha afectado así a las poblaciones de gorgonias en el Mediterráneo occidental, desde España hasta Italia. Además de las gorgonias, también se vieron afectadas una veintena de especies más (esponjas, moluscos bivalvos, briozoos, ascidias).

Esta anomalía térmica se caracterizó por la presencia durante un mes de una columna de agua caliente (23 a 24°C) hasta 40 a 60 metros de profundidad. Otros eventos de este tipo se observaron luego en 2003, 2006 o 2009, afectando a las gorgonias en mayor o menor grado.

Si el aumento de temperatura está en el origen de estos episodios de mortalidad, los mecanismos son múltiples. Integran la intervención de procesos fisiológicos, modificaciones de la microbiota asociada a las gorgonias, en ocasiones con la aparición de agentes patógenos, pero también factores genéticos que confieren mayor o menor resistencia a estos estreses térmicos.

Teniendo en cuenta la grandes cambios climáticos en marcha, por lo que se espera un cambio en la distribución geográfica y batimétrica de estas especies estructurantes y patrimoniales en las próximas décadas.

Descubriendo una posición profunda única

Aunque la distribución de las poblaciones de gorgonias es bastante conocida hasta unos cincuenta metros en el Mediterráneo, es mucho menos profunda.

Así, hace algunas décadas se descubrió un asentamiento singular frente a la Costa Azul (puerto norte de Marsella) entre 50 y 60 metros de profundidad. Este rodal ocupa una gran meseta rocosa que se extiende a lo largo de casi 2500 hectáreas.


gorgonia carmesí (Paramuricea clavata) gigante (tamaño humano) descubierto en un fondo rocoso frente a la Costa Azul (al norte de Marsella) a 60 metros de profundidad.

romain bricoult, CC BY-NC-ND

Se caracteriza por una alta densidad de gorgonias, pero sobre todo por la presencia de colonias gigantes (entre 1,50 y 1,80 metros de altura). La edad supuesta de tales colonias es probablemente alrededor de un siglo.

Este gigantismo y esta concentración única de colonias de Paramuricea clavata fueron objeto de dos estudios cuyos objetivos fueron comprender el origen de estas características particulares (programa REFUCLIM) y abordar con mayor precisión su distribución (programa GIGOR). Los resultados parecen mostrar que, aparte de su morfología, estas gorgonias son genéticamente únicas y claramente distintas de las que se encuentran a menor profundidad.

El entorno que lo rodea es muy especial. Las gorgonias no solo están regularmente sujetas a fuertes entradas de materia orgánica vinculadas a la proximidad de la pluma del Ródano, sino que las corrientes de fondo son generalmente débiles allí. La combinación de estos dos parámetros permite que las gorgonias alcancen tamaños excepcionales.

¿Un refugio del calentamiento global?

Estos soportes de Paramuricea clavata constituyen un notable patrimonio, protegido por el momento del calentamiento de las aguas mediterráneas. Desafortunadamente, localmente se ven afectados por la pesca y más particularmente por la pesca recreativa. En efecto, la vasta meseta rocosa que ocupan estas gorgonias gigantes es un lugar de concentración de doradas en otoño, pescado codiciado por los pescadores aficionados.

Allí se contabilizaron hasta 180 barcos en un día (el 29 de octubre de 2016 tras el recuento realizado por el parque marino costa azul) durante la época de recogida de los dorados. Las anclas de los barcos y las líneas de pesca provocan el desarraigo de muchas colonias gigantes. La gestión de la frecuentación de esta zona, incluido en un espacio Natura 2000, por lo que parece imprescindible si queremos compaginar el mantenimiento de un patrimonio natural único con la práctica de las actividades humanas.

De manera más general, el estudio de las poblaciones de gorgonias profundas constituye una importante línea de investigación en los próximos años, no solo para iniciar medidas de protección adecuadas, sino también para comprender mejor sus conexiones con las poblaciones que ocupan las profundidades más someras.

Uno de los desafíos es, en particular, saber en qué caso estos rodales profundos pueden constituyen poblaciones refugio frente al calentamiento global.

Stephane Sartoretto, Investigador en ecología marina (ecosistemas bentónicos mediterráneos de sustrato duro), ifremer

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